Animales bioluminiscentes

Seres de luz bioluminiscente

Posiblemente las bacterias fueron los primeros seres bioluminiscentes pero después de ellas, muchos otros organismos han adquirido también esta habilidad.

Desde medusas hasta hongos e insectos, la bioluminiscencia ha evolucionado de manera independiente en más de 50 ocasiones. Y en la actualidad existen miles de especies bioluminiscentes diferentes. La función defensiva parece ser el elemento común.

Milpiés bioluminiscentes

Los milpiés se encuentran por todo el planeta, muchos están activos durante el día y recorren a sus anchas el húmedo suelo del bosque. Pueden hacerlo tranquilamente porque son mortalmente venenosos. Sus brillantes colores, por ejemplo, amarillos, dirigen un mensaje muy directo a los depredadores, “no me comas, voy cargado de cianuro”.

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Pero ¿qué pasa con los milpiés de actividad nocturna? No son menos tóxicos que los que están activos por el día. Lógicamente, en la oscuridad, los colores no sirven de advertencia, ¿será la bioluminiscencia de estos milpiés una forma de avisar a depredadores nocturnos?

Estos extraordinarios milpiés sólo se encuentran en las altas cumbres de California. Su bioluminiscencia ha sido captada por una cámara en contadas ocasiones. No pueden enviarse señales porque están ciegos, su capacidad bioluminiscente evolucionó por separado de las bacterias a partir de un proceso químico que sirve a los milpiés para retener agua en ambientes secos. Pero como los milpiés contenían cianuro, la luz se transformó en una función.

Los científicos realizaron una prueba para comprobar si la bioluminiscencia del milpiés realizaba una función defensiva. Hicieron modelos de arcilla de estos milpiés, la mitad de los cuales se iluminaban, los depredadores nocturnos parecían inclinarse por atacar más a los que no emitían luz. Este sencillo experimento arrojó un resultado muy claro, la bioluminiscencia puede servir de advertencia.

Hongos bioluminiscentes

Ciertos hongos forman con sus filamentos un entramado subterráneo luminoso, pero ¿por qué brilla un hongo en la oscuridad permanente de la tierra? Sencillamente, no se sabe. Durante mucho tiempo, se pensó que la bioluminiscencia del hongo, como la de otros muchos seres de luz, era simplemente un bello residuo evolutivo que no cumplía ninguna función.

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Pero algunas especies de hongos sólo brillan sobre la tierra y sólo de noche, cuando su intensa luz verde es más llamativa. Si no fuese más que un accidente bioquímico, sería lógico pensar que emitiría luz todo el tiempo. Su luminosidad, sin duda, atrae a los insectos, y la teoría es que estos visitantes esparcen las esporas fúngicas.  La espora es un elemento importante en los ciclos vitales biológicos de plantas, hongos o algas.

Lombrices bioluminiscentes

Parecen criaturas de ciencia ficción, lombrices de tierra bioluminiscentes. Hace unos años, una dama que vivía en el Valle del Loira, en la región central de Francia, salió una tarde a buscar a su perro que estaba excavando un agujero en el jardín. En el fondo de ese agujero, la tierra resplandecía, eran lombrices de tierra. La mujer no daba crédito a lo que veían sus ojos. Cuando fue a contarle a la gente lo que había visto casi nadie la creyó. La especie de lombriz ya era conocida, vivía en gran parte del territorio francés, pero nadie había observado antes que emitiera luz. Tal vez fuera porque muy pocas personas salían en medio de la noche y cavaban un agujero, sobre todo sin una luz.

Al final, la ciencia reconoció la existencia de estas criaturas. Pero, ¿por qué se iluminaban en la oscuridad de la tierra? La luminosidad azul de las lombrices de tierra, había pasado inadvertida a la ciencia hasta 2010, cuando un biólogo observó por primera vez, su inquietante resplandor.

Para descubrir si las lombrices de tierra utilizan esta luz azul para ahuyentar a sus depredadores se realizó un experimento. Se introdujo un escarabajo de tierra que son voraces depredadores y les encantan las lombrices de tierra en un recipiente, y al mismo tiempo se introdujo una lombriz e inmediatamente se apagó la luz. La cámara especial de infrarrojos captó cómo la lombriz puede controlar su luminosidad.

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Cuando el escarabajo entra en contacto con la lombriz su luminosidad aumenta. Es posible que se ilumine cuando un depredador intenta atacarla, la lombriz asusta al depredador, lo ahuyenta del lugar y así puede escapar. Cuando el escarabajo muerde todo el cuerpo de la lombriz, ésta se ilumina mientras lucha por liberarse. Pero no parece que el resplandor disuada al escarabajo. Si esta es su defensa, en este caso no le funciona. Así pues, este hermoso resplandor debe cumplir alguna función que aún no hemos descubierto.

El mundo de los seres luminiscentes está lleno de misterios, las lombrices francesas pasaron tanto tiempo inadvertidas porque producen su misteriosa luz bajo la superficie. Pero hay ocasiones excepcionales en que la vida luminosa sólo consiste en manifestarse.

Larvas luminosas de los elatéridos

En Cerrado, Brazil podemos encontrar impresionantes nidos de termitas que alojan larvas luminosas de los elatéridos.

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Estas pequeñas larvas esperan cautelosamente a que aparezcan sus víctimas. La resplandeciente luz verde de la larva arrastra a la muerte a los insectos que acuden como las polillas a la luz de una llama. Y las larvas de escarabajo se hinchan a comer gracias a la provisión constante de incautas víctimas.

Estos depredadores actúan por su cuenta, hay otro insecto que sobresale en el arte del engaño, pero este trabaja junto a miles de su propia especie.

Larvas de mosquito brillantes

En Tasmania, Australia podemos descubrir una asombrosa cueva que albergue mágicos fenómenos en su interior.

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Una cortina de seda tejida por las larvas de una clase de mosquito adorna la entrada. Con un movimiento de vaivén sobre las rocas van dejando caer pegajosos filamentos de saliva desde el techo de la cueva.

Al caer la noche las paredes y el techo de la cueva se transforman en un planetario de la propia naturaleza.

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La trampa está tendida, la fría luz azul que emiten las colas de las larvas es el señuelo. Otros insectos que se encuentran en la cueva, vuelan instintivamente hacia el cielo. Sólo que no es un cielo estrellado, es una trampa mortal.

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La bioluminiscencia es un poderoso instrumento para los animales que poseen esta capacidad, pero sólo es efectiva en la oscuridad. Al amanecer, los brillantes rayos del sol superan la potencia de la vida luminiscente.

Resúmen
Animales Bioluminiscentes
Título
Animales Bioluminiscentes
Descripción
Posiblemente las bacterias fueron los primeros seres bioluminiscentes pero después de ellas, muchos otros organismos han adquirido también esta habilidad.
Organización
www.bioluminiscencia.info