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Luciérnagas

La luciérnaga pertenece a la familia de lampíridos. Entre ellas encontramos más de 2000 especies diferentes. Este bichito de luz en realidad es un escarabajo. La anatomía de las hembras es muy diferente a la de los machos, ya que éstas tienen las patas más largas, no poseen alas, por tanto no pueden volar y la luz que emiten es mucho más potente que la del macho.

¿Por qué brillan las luciérnagas?

Las luciérnagas no son los únicos animales capaces de emitir luz. La comunidad científica está descubriendo en todo el mundo formas de vida luminosas aún más raras y prodigiosas. La luz viviente es algo fascinante, y el descubrimiento de un mayor número cada vez mayor de seres bioluminiscentes suscita cada vez más preguntas. ¿Por qué? ¿Para qué es esa luz? Y lo más importante, ¿cómo la producen?

La bioluminiscencia entraña muchos misterios pero sabemos que las luciérnagas se sirven de ella para atraer al sexo opuesto. Cada especie tiene su código particular de destellos, en Pensylvania, Estados Unidos, podemos encontrar zonas con más de 15 especies diferentes.

Estos espectáculos de luces están en todo su apogeo durante varias noches del mes de Junio.

Comunicación de las luciérnagas

El biólogo Jean Lored utilizó una caña de pescar para imitar las señales emitidas por los machos de luciérnaga, y así poder descifrar los diversos patrones luminosos.  Descubrió que la señal de reclamo consistía, en parte, en la propia trayectoria de vuelo de la especie en cuestión. Por ejemplo, algunas luciérnagas se mueven a velocidad constante en horizontal, y otras se iluminan a medida que se elevan.  Pero además de la trayectoria de vuelo emiten una secuencia luminosa específica parecida a un código morse.

Algunas especies sólo brillan en el ocaso, otras prefieren la bóveda forestal para manifestar su luz. Algunas especies de luciérnagas procuran que sus destellos sean más llamativos eligiendo los lugares más oscuros para iluminarse.

Otro truco que utilizan algunas especies de luciérnagas es la de sincronizar las emisiones, es decir, que sus individuos se iluminan a la vez. Cada individuo es activado por la luciérnaga de al lado, al poco tiempo olas de luz intermitente recorren los bosques. La razón de que brillen dos al mismo tiempo sigue siendo un misterio.

Apareamiento de las luciérnagas

Las hembras emiten un solo destello por año y el macho de su especie, espera exactamente 4 segundos para responderle con otro destello. Al cual ella reacciona inmediatamente con otro destello, y así el macho sabe que su visita es bienvenida.

Se ha demostrado que el mensaje va más allá de una simple señal para tener sexo, la hembra juzga la calidad de los genes del macho por la precisión de sus movimientos y el brillo de la luz que emite. Da su aprobación al pretendiente dirigiendo su linterna hacia él.

Se ha descubierto que este lenguaje luminoso incluso tiene dialectos locales. En los meses de verano, desde Florida hasta el sur de Canadá, jardines, campos y bosques resplandecen con todos esos mensajes de apareamiento.

Una hembra de luciérnaga impresionada por el cortejo, puede responder con dos destellos propios y los machos acuden a su encuentro, pero sólo puedo elegir uno.

Las luciérnagas usan la bioluminiscencia para buscar pareja. Puede ser un medio muy útil de transmitir el mensaje, desde luego, pero no es infalible. Los mensajes pueden ser “pirateados”. Podemos realizar el experimento con una luciérnaga de una especie muy particular que, cuando ve pasar a los machos de otras especies, responde con su señal específica de reclamo para atraerlos. Y cuando acuden, en lugar de aparearse con ellos, emplea una táctica de lo más perversa.

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Imita los patrones luminosos de otras especies, y el incauto macho cae en la trampa. Las luciérnagas contienen toxinas, que se cree que las protegen de la mayoría de los depredadores, pero eso no disuade a esta hembra que se lo come vivo, de hecho, es posible que lo que persiga sean sus toxinas. No es capaz de producir por sí misma esas sustancias químicas, así que engaña y devora a machos de diferentes especies para conseguirlas. Si no consigue atraer a los machos, los persigue. Y un buen lugar para encontrar alguno, es una tela de araña.

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Cuando un macho de luciérnaga queda enredado en una tela de araña, y el veneno de la araña hace efecto, su parpadeo se transforma en una luminiscencia constante. Esto atrae a la luciérnaga hembra y vuela directamente hasta la tela para robarle su presa a la araña. Aunque la araña lucha para que no le arrebaten su presa, la luciérnaga la aturde con su linterna. Usando su luz, la luciérnaga puede ver con claridad a la araña y evitar caer en la tela. La confundida araña pierde el combate.

Con el alba la luz creciente ahoga las señales de reclamo sexual de las luciérnagas que buscan refugio entre la maleza, bien ocultas de los depredadores diurnos con su aguda visión. Sin embargo, durante el día, hay seres que emiten luz en la tierra.

Resúmen
Luciérnagas
Título
Luciérnagas
Descripción
La luciérnaga pertenece a la familia de lampíridos. Entre ellas encontramos más de 2000 especies diferentes. Este bichito de luz en realidad es un escarabajo.
Organización
www.bioluminiscencia.info